El cortisol, hormona del estrés

Según Bear, Connors y Paradiso (Exploring the Brain, 2001), el estrés biológico está creado por el cerebro por hechos reales o imaginarios. Esta respuesta o las varias respuestas fisiológicas, ayudan a proteger el cuerpo del peligro que le amenaza en un principio, pero al largo tiempo, el estrés crónico y duradero tiene efectos dañinos. A nivel científico se está haciendo un esfuerzo para entender actualmente lo que es el efecto dañino y la relación entre el estrés y daños cerebrales.

Cuando tenemos estrés la hormona esteroide cortisol actúa desde el córtex adrenal en la glándula suprarrenal. Por la sangre el cortisol se desplaza hacía el cerebro y conecta con los receptores de muchas neuronas, de esta forma activándolos. Los receptores activan los núcleos celulares de las neuronas, estimulando ahí la transcripción de los genes y la síntesis de proteínas.

Una de las consecuencias de la activación por el cortisol es que las células neuronales admiten más Ca2+ (calcio) por sus canales iónicos en las membranas, cuyo efecto es que las células se contraen. Una célula muscular por ejemplo que recibe más Ca2+ se contrae y se mantiene contraída mientras la cantidad de Ca2+ está elevada. En las células neuronales eso significa quizás que el cerebro a corto plazo está más ágil y preparado para combatir el estrés, pero a largo plazo la excitación de las neuronas causa a la célula neuronal literalmente a consumirse a sí misma (el mecanismo que mata a las células neuronales tiene que ver con un exceso de glutamato).

Si neuronas reciben una sobrecarga por calcio, simplemente mueren, y como las neuronas no se regeneran como otras células de nuestro cuerpo, las perdemos para siempre. El término excitotoxicidad se refiere a la muerte de las neuronas por sobreactivación y puede ser la causa para múltiples daños cerebrales y enfermedades neurodegenerativas.

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